Ennakkosuosikit NHL-kaudella 2018-19

Vaikka kausi 2017 – 2018 on vielä tuoreessa muistissa, kurkistetaan tässä artikkelisarjassa jo tulevaan, ja analysoidaan joukkueiden voimasuhteita tulevalla kaudella. Tässä ensimmäisessä osassa pohditaan, ketkä ovat voittajasuosikkeja, kun lyödään vetoa Stanley Cupin voittajasta? Seuraavassa osassa käsittelemme sitä, mihin joukkueisiin kannattaa panostaa, jos haluaa tavoitella suuren kertoimen yllätysvoittoa.

Voittajasuosikit kaudelle 2018 – 2019

Washington Capitals

Menneen kauden mestaruusjuhliin päättänyt Washington Capitals on syytä laskea suosikkien joukkoon myös tulevalla kaudella. Joukkue ei ole alivoimaspesialisti Jay Beaglen lisäksi kokenut kovinkaan suuria menetyksiä kesän aikana. Tulopuolellakaan ei ole ollut merkittävää säpinää, mutta miksi korjata jotakin, mikä ei ole rikki? Pudotuspelien pistepörssin voittaneen Evgeni Kuznetsovin voi hyvällä syyllä odottaa jatkavan dominoivia esityksiään, ja mikäli kapteeni Aleksandr Ovetskin istutetaan hänen rinnalleen, voidaan Ovetskinin odottaa hätyyttelevän jälleen 50:n maalin rajapyykkiä. Maalipörssin voittoa veikattaessa, Ovetskin onkin ehkä kaikkein turvallisin valinta, tosin kovinkaan suurella kertoimella vedonlyöjä ei tässä tapauksessa rahojaan takaisin saa. Muista pelaajista pudotuspeleissä pirteästi esiintyneiden nuorten Jakub Vranan ja Andrei Burakovskyn sopii odottaa nostavan tasoaan tulevalle kaudelle, ja tarjoavan niitä laajan rintaman onnistumisia, jotka antavat Capitalsille avaimet taistella pitkän runkosarjan voitosta. Pieniä kysymysmerkkejä Capitalsin yllä ovat valmentajan vaihtuminen, sekä se, riittääkö joukkkueella nälkää tavoitella toista mestaruutta, kun kauan tavoiteltu haave vihdoin viime kaudella toteutui?

Tampa Bay Lightning

Tampa Bay pani mestaruuden voittaneen Capitalsin todella ahtaalle pudotuspeleissä, eikä joukkue ole kesän aikana mainittavasti heikentynyt. Tehokaksikko Steven Stamkos – Nikita Kucherovin voi odottaa vähintäänkin säilyttävän tasonsa. Kesällä muhkean jatkosopimuksen solminut Kucherov saattaa nuorena miehenä ehkä jopa parantaa viime kaudesta. Pistepörssin voittajaa veikattaessa Kucherov onkin yksi ehdottomista suosikeista. Kun alakerrassa luutii yksi NHL:n parhaista puolustajista Victor Hedmanin muodossa, ei olisi kovinkaan suuri yllätys, mikäli Lightning -kapteeni Stamkos nostelisi kannua kauden päätteeksi.

Toronto Maple Leafs

Toronto Maple Leafs vastasi kesän suurimmasta kaappauksesta, kun se hankki riveihinsä New York Islandersin monivuotisen tähtipelaajan John Tavaresin. John Tavaresin tulo joukkueeseen varmasti vapauttaa nuorten Auston Matthewsin ja Mitch Marnerin peliä, kun he eivät joudu kannattelemaan koko joukkuetta harteillaan. Kovia kertoimia hakevan vedonlyöjän kannattaakin pitää Marnerin nimi mielessä, sillä tämä hieman Matthewsin varjoon jäänyt väkkärä omaa valtavan potentiaalin, mitä pistepörssin voittoon tulee. Mikäli kesäharjoittelu on sujunut hyvin, ja Marner on saanut hankittua lisää lihasta hieman hintelään vartaloonsa, voi jälki olla tuhoisaa. Suurin este Leafsin menestykselle on menneisyyden painolasti. Onnistuuko mestarivalmentaja Mike Babcock luomaan vuosikausia rämpineen joukkueen sisälle sellaista voittamisen kulttuuria, jota Stanley cupin voittaminen edellyttää?

Pittsburgh Penguins

Hiljattain kaksi mestaruutta peräkkäin voittanutta Pittsburgh Penguinsia ei voi koskaan laskea mestaruusspekulaatioiden ulkopuolelle. Viime kauden aikainen putoaminen pudotuspeleistä on varmasti kasvattanut pingviineissä sitä nälkää, joka siltä ehkä menneellä kaudella puuttui. Joukkueen tähtisentterit Sidney Crosby ja Evgeni Malkin tulevat todennäköisesti jälleen olemaan korkealla pistepörssissä. Pistepörssiveikkaajan kannattaa pitää kesällä tarkkaan silmällä joukkueen loukkaantumistilannetta, sillä Malkinilla on ollut tapana ottaa joukkue reppuselkäänsä, ja takoa hirmuisia tehoja silloin, kun aivotärähdyksistä kärsinyt Crosby on ollut sairastuvalla. Jokerikorttina pistepörssiveikkailuissa mainittakoon nuori Jake Guentzel, joka tulee todennäköisesti saamaan näyttöpaikan joko Crosbyn tai Malkinin viereltä.

Nashville Predators

Nashville lähti viime kauteen kovin odotuksin edelliskauden finaalipaikan myötä, mutta matka loppui kesken lennon. Tällä kaudella Nashvillen voisi olettaa esiintyvän entistä sisuuntuneemmin, niin paljon leikin kesken loppuminen korpesi esimerkiksi parhaan maalivahdin Vezina -palkinnon voittanutta Pekka Rinnettä. Ehkä vuosi 2019 on vihdoin Predatorsin vuosi? Parhaan tulokkaan Calder trophyn voittajasta vetoa lyödessä on syytä painaa mieleen Predatorsin Eeli Tolvasen nimi. Jokereissa kovaa jälkeä tehnyt maalinsylkijä pääsi kauden lopulla ottamaan hieman tuntumaa NHL -kiekosta, joten hän on saanut arvokasta tietoa siitä, mihin hänen kannattaa kesäharjoittelussaan keskittyä.